Telescopul Kepler a fost lansat in anul 2009 cu scopul de a identifica exoplanete de marimea Terrei pozitionate la o distanta potrivita de stelele lor pentru ca apa sa existe in stare lichida, o conditie considerata vitala pentru intretinerea vietii.

Kepler a fost plasat pe o traiectorie sigura in luna mai, dupa defectarea unui echipament conceput pentru a permite telescopului sa se orienteze spre o anumita directie data de pe bolta cereasca. Kepler inregistra schimbarile minore de intensitate din stralucirea unor stele, un semn care dovedea faptul ca prin dreptul acelui astru trecea o planeta.

Aceasta tehnica necesita o pozitionare precisa a telescopului, o functie indeplinita de trei mecanisme rotative, care permit telescopului sa se deplaseze pe verticala si pe orizontala. Kepler are la bordul sau si un al patrulea mecanism rotativ, insa acesta s-a defectat in iulie 2012.

Inginerii de la NASA au inceput in luna iulie o serie de teste pentru a incerca sa repare acele mecanisme rotative de pozitionare, insa eforturile lor nu au dat rezultatele scontate, a precizat agentia spatiala americana.

Cercetatorii de la NASA ar putea totusi sa foloseasca in continuare telescopul Kepler pentru o serie de proiecte stiintifice care nu necesita o astfel de pozitionare precisa - cautarea de asteroizi, comete si alte corpuri ceresti.

NASA a lansat un proiect de propuneri pentru misiuni alternative pentru Kepler si va lua o decizie anul viitor in legatura cu continuarea finantarii operatiunilor desfasurate prin intermediul acestui telescop. Actualul buget de operare pentru misiunea Kepler este de 18 milioane de dolari pe an.

Citeste si:

Kepler este primul telescop care a fost special construit pentru a cauta planete asemanatoare cu Terra in alte sisteme solare din galaxia noastra, Calea Lactee.

Pana in prezent, Kepler a detectat 3.500 de exoplanete potentiale, din care 135 au fost confirmate cu ajutorul altor telescoape si echipamente.

In aprilie, astronomii au anuntat descoperirea, facuta cu ajutorul telescopului Kepler, a doua exoplanete care prezinta cel mai mare grad de asemanare cu Terra observat vreodata si pe care apa poate sa ramana in stare lichida, permitand astfel vietii sa existe.

Telescopul Kepler - o misiune de 600 de milioane de dolari - a fost lansat de NASA in 2009, pentru a monitoriza, timp de cel putin patru ani, peste 100.000 de stele care seamana cu Soarele nostru, aflate in constelatiile Lebedei si Lirei.

Kepler se afla la o distanta de 64 milioane de kilometri de Terra, fiind astfel mult prea departe pentru ca inginerii de la NASA sa poata sa trimita un vehicul robotizat sau cu astronauti la bord intr-o misiune de reparare a telescopului.