Divizia de Internet a celei mai mari companii media din lume Time Warner Inc. a facut publice in urma cu 10 zile o serie de date personale privind utilizatorii sai, informatiile putand fi regasite pe un site apartinand AOL. Intamplarea nu a fost desoperita decat in weekend, cand mai multe bloguri au reperat documentele facute publice de AOL, pornind un val de proteste la adresa companiei americane.

AOL a facut publice peste 20 de milioane de cautari realizate pe Internet de catre utilizatorii sai intr-o perioada de trei luni din acest an. Mai mult, datele publicate ofera si informatii privind continuarea cautarii asupra unui termen, cum ar fi click-ul pe un rezultat sau pozitionarea acestuia din urma in pagina de rezultate. Datele publicate de catre AOL reprezinta date intime, compania realizand acest fapt fara a obtine acordul persoanelor in cauza.

Reprezentantii AOL si-au cerut scuze ieri pentru prima oara de la momentul incidentului, calificand intamplarea ca un eveniment nefericit si nedorit. “Am dat-o in bara. Suntem nervosi si foarte suparati”, a declarat purtatorul de cuvant al AOL, Andrew Weinstein. Acesta a adaugat ca a fost initiata o investigatie in departamentul care a facut publice aceste rezultate, pentru a se descoperi cum si de ce s-a produs aceasta “greseala”. Oficialul companiei a adaugat ca aceste informatii au ajuns publice dupa ce compania a dorit, intr-un gest “inocent”, sa ofere lumii academice mai multe informatii depspre cautarile pe Internet.

“Cum sa iti omori sotia”

In informatiile oferite de AOL se regasesc toate cautarile introduse de 650.000 dintre utilizatorii serviciilor companiei americane, procentul acestora fiind insa foarte mic din totalul cautarilor in perioada analizata – aproximativ 1,5%. Chiar daca din informatii nu reiese si numele persoanei care a efectuat respectivele cautari online – fiecarei persoana fiindu-i atribuit un numari de serie, informatiile pot conduce la aflarea identitetii celui care a efectuat cautarile.

Dupa cum remarca si un cititor al blogului TechCrunch, unul din primele care a semnalat acest incident, inlantuirea informatiilor poate duce la identificarea persoanelor. Spre exemplu utilizatorul 761231 a cautat “cine detine proprietatea situata pe Thieriot Avenue 1133 in Bronx”, “serviciile de mesagerie in Woodbury New York”, “lotiunea folosita de Beyonce”, “cum ma inscriu pe listele de senatori”, “inflamarea nervilor dintr-un dinte”, “serviciile Edwin Gould pentru copii si familii”, “inconstienta” si “cine sunt liderii politici din Bronx”. Alte cautari se refereau la tehnici prin care iti poti procura droguri sau imagini care prezinta accidente auto.

Aceasta reprezinta insa latura picanta a incidentului. Foarte multi utlizatori si-au cautat propriile nume, introducand de asemenea date personale precum seria asigurarii de sanatate, adresa resedintei sau contul de banca. Desigur, acestea pot fi catalogate drept imprudente din partea utilizatorilor AOL, dar actiunea companiei a fost blamata la unison.

Moment nepotrivit

Incidentul a picat poate in cel mai nepotrivit moment pentru compania americana care se afla intr-un proces de restructurare. Dupa fuziunea din 2001 dintre America Online si Time Warner, AOL (denumire adoptata ulterior) a suferit o depreciere continua a valorii de piata, piezandu-si constant din utilizatori. Daca in septembrie 2002 AOL avea 26,7 milioane de utilizatori, in martie 2006 numarul acestora a ajuns la 17,7 milioane.

Pentru a isi spori numarul vizitatorilor si a veniturilor din publicitatea online, AOL a decis sa ofere gratis abonatilor sai serviciile de e-amil sau produsele software. In plus, compania a decis sa introduca pe portalul sau o vasta componenta de continut video, oferind in premiera vidoclipuri de pe MTV sau episoade din celebrul South Park. Oficialii AOL au mai anuntat ca in urmatoarea perioada vor fi incheiate contracte cu toti providerii de continut video (case de poductie, televiziuni etc) pentru a isi face oferta cat mai atractiva pentru publicul larg.

O parte din aceste produse vor fi oferite gratis (AOL ofera deja de un an anumite produse gratis) tocmai pentru a creste numarul vizitatorilor AOL si implicit a veniturilor din publicitatea online. Potrivit ultimului bilant financiar al Time Warner, strategia are deja succes, compania majorandu-si veniturile din publicitatea online cu 40% in cel de al doilea trimestru din 2006 fata de perioada similara din 2005. Cu toate acestea, renuntarea la aproape 18 milioane de platitori va duce la pierderi considerabile, AOL anuntand deja ca pentru a reduce costurile va concedia 5.000 de angajati.