Noile imagini, realizate pe parcursul verii, in timp ce sonda New Horizons a survolat aceasta planeta pitica, vor permite oamenilor de stiinta sa examineze anumite trasaturi specifice ale reliefului de pe Pluto. Una dintre imagini prezinta regiunea intunecata Cthulhu in apropiere de o campie inghetata, denumita Sputnik Planum - aceste nume sunt informale, pana cand vor fi aprobate de Uniunea Astronomica Internationala, noteaza Mediafax.

"Daca un artist ar fi pictat-o pe Pluto inainte de survolarea facuta de sonda noastra, as fi spus cel mai probabil ca e vorba de o imagine exagerata", a spus Alan Stern, principalul coordonator al misiunii New Horizons, cercetator la Southwest Research Institute. "Insa acestea sunt exact elementele de relief care exista de acolo", a adaugat savantul american. Alan Stern spune ca noile imagini au dezvaluit "o diversitate a formelor de relief si o complexitate a proceselor telurice care nu seamana cu nimic din ceea ce oamenii au vazut pana acum in Sistemul Solar".

Unele dintre acele forme de relief spectaculoase par a fi dune. "Sa vezi dune pe Pluto - daca acestea sunt cu adevarat acele forme - ar fi o ipoteza foarte indrazneata, deoarece atmosfera lui Pluto este in prezent foarte rarefiata", a spus William B. McKinnon, coordonatorul echipei de Geologie, Geofizica si Imagistica (GGI) din cadrul misiunii New Horizons, care lucreaza la un sediu operat de NASA in California - Ames Research Center din Moffett Field. "Ori Pluto a avut o atmosfera mai groasa in trecut ori anumite procese pe care inca nu le-am detectat continua sa se produca. Este o enigma", a mai spus acesta.

O alta imagine prezinta forme de relief care seamana cu "ramasitele montane, haotic amestecate, ale unor terenuri sfaramate de pe Europa, satelitul inghetat al lui Jupiter". "Suprafata lui Pluto este absolut la fel de complexa ca aceea a lui Marte", a spus Jeff Moore, cercetator la NASA. "Acei munti amestecati in mod aleatoriu ar putea fi blocuri uriase de gheata din apa dura care plutesc pe un depozit vast, mai dens, dar mai moale, de azot inghetat, in regiunea denumita pana acum informal Sputnik Planum".

Sonda spatiala New Horizons a inceput sa trimita spre Terra aceste fotografii de inalta rezolutie in weekendul trecut. Specialistii se asteapta ca sonda sa aiba nevoie de 16 luni pentru a trimite pe Terra toate datele si fotografiile realizate in timpul survolarii lui Pluto. Mai multe fotografii vor fi publicate de NASA in zilele viitoare, iar unele dintre acestea vor include imagini cu satelitii lui Pluto.

Sonda New Horizons va continua sa transmita date si imagini pe Terra pana la sfarsitul anului 2016. Sonda americana se afla in prezent la o distanta de 4,7 miliarde de kilometri de Terra si la 39 milioane de kilometri de Pluto si a patruns in Centura Kuiper, o aglomerare vasta de fragmente de corpuri ceresti aflate dincolo de orbita planetei Neptun.

Sonda New Horizons, lansata de NASA in 2006, este destinata cercetarii planetei pitice Pluto, dar si corpurilor spatiale din Centura Kuiper, intr-o misiune fara precedent. "Intalnirea" dintre New Horizons si Pluto a completat misiunea de explorare a celor "noua planete clasice" din Sistemul Solar: odata cu survolarea lui Pluto, toate cele noua corpuri ceresti vor fi fost explorate cel putin o data de o sonda spatiala.

Citeste si:

De la trecerea sondei Voyager 2 pe langa Neptun la sfarsitul anilor 1980, nicio planeta (clasica, pitica) nu a fost explorata de la o distanta atat de mica, asa cum o face sonda New Horizons. Pluto se afla in Centura Kuiper, o regiune de mini-planete si alte corpuri inghetate care orbiteaza Soarele dincolo de Neptun si despre care se crede ca sunt ramasite ale procesului de formare a Sistemului Solar, in urma cu 4,6 miliarde de ani. Este ultima dintre regiunile neexplorate ale Sistemului Solar.

De la descoperirea ei, in 1930, de astronomul american Clyde William Tombaugh, Pluto a ramas un mister pentru savanti, care se chinuie sa explice de ce o planeta cu o raza atat de mica ar putea exista dincolo de lumile uriase ale planetelor Jupiter, Saturn, Uranus si Neptun. In 1992, astronomii au descoperit ca Pluto, situata la o distanta de Soare de 40 de ori mai mare decat cea dintre Terra si astru, nu era singura in departarile Sistemului Solar, iar din acest motiv Uniunea Astronomica Internationala (International Astronomical Union) a decis sa reevalueze definitia unei "planete".

In 2006, cu New Horizons deja lansata, Pluto si-a pierdut titlul de a noua planeta a Sistemului Solar, fiind clasata in categoria "planetelor pitice", deoarece nu a "curatat" spatiul cosmic din vecinatatea orbitei sale. De atunci, peste 1.000 de planete pitice au fost descoperite in Centura Kuiper.

Centura Kuiper este o regiune a Sistemului Solar similara centurii de asteroizi, dar mult mai mare ca aceasta si cuprinzand mult mai multe corpuri spatiale, formate din diferite tipuri de gheata. Centura Kuiper a fost denumita dupa Gerard Peter Kuiper (1905 - 1973), un astronom olandezo-american care a prezis si demonstrat existenta acestei centuri de materie a Sistemului Solar.

In afara de New Horizons, astronomii conteaza in anii viitori si pe sistemul de imagistica in infrarosu de la bordul succesorului lui Hubble, telescopul spatial James Webb - deocamdata programat pentru lansare in 2018, potrivit site-ului NASA -, pentru a realiza o serie de cercetari si mai detaliate, precum compozitia chimica de la suprafata lui Pluto si a satelitilor sai, dar si de la suprafata numerosilor asteroizi care se afla in Centura Kuiper.

Mai multe imagini, disponibile aici.

Sursa foto: NASA