Howard Hughes s-a nascut in Texas in 1905. Crescut de o mama obsedata de curatenie, care il obliga sa indure ritualuri ciudate de curatenie, il ungea zilnic cu ulei de minerale si nu ii dadea voie sa stea in preajma celorlalti copii intrucat aveau “germeni”, Howard nu a avut alta alternativa decat sa fie diferit. Mama sa a murit cand avea 16 ani iar tatal tau s-a stins doi ani mai tarziu.

Hughes a urmat cursurile unei scoli private din Boston, dovendidu-se mai bun la golf decat la invatatura. Nu a absolvit niciodata liceul si, dupa moartea tatalui sau, a fost dat in custodia unchiului sau Rupert. Certurile din familie l-au determinat pe tanarul Howard sa incerce sa obtina statutul de adult mai devreme si a reusit acest lucru la numai 19 ani, preluand controlul Hughes Tool Company si dovedindu-si abilitatile extraordinare de antreprenor.

In vara lui 1924, Hughes si sotia sa Ella se muta la Hollywood pentru a-si implini visul de a realiza filme. Impreuna cu o echipa de cineasti profesionisti castiga un Oscar pentru “Two Arabian Nights” (1928), dar sufera si un mare esec cu “Hell’s Angels” (1930) – cel mai scump film pana la acea data – productia depasind 3.8 milioane USD iar incasarile insumand 2.4 milioane. Filmul, despre Primul Razboi Mondial, i-a permis lui Howard Hughes sa se apropie de lumea aviatiei, obtinandu-si permisul de pilot. Doi ani mai traziu, Hughes testeaza limitele moralitatii publicului cu “Scarface” (1932) si “The Outlaw”(1941). “Scarface” este initial cenzurat, iar “The Outlaw” devine controversat datorita publicitatii si continutului sexual explicit. Putini stiu ca, dupa succesul acestui ultim film, Hughes a fost cel care a inventat si lansat pe piata sutienul jumatate-de-cupa.

In anii ’30, Hughes construieste Texas Theatre, cinematograful din Dallas unde Lee Harvey Oswald este arestat in 1963. Apropierea ambilor de CIA a dus la ideea (vehiculata in presa vremii) ca Texas Theatre devenise un loc clandestin de intalnire a spionilor.

“Aviatorul”

In 1932, Hughes pune bazele Hughes Aircraft Company, divizie specializata a Hughes Tool. Compania a realizat multe inovatii folosite in tehnologia aerospatiala, Hughes fiind insa mai interesat de realizarea propriilor ambitii personale. Astfel, realizeaza si testeaza personal cel mai avansat avionat la acea data – H-1, iar in 1935 depaseste recordul mondial de viteza – 352 mph. In 1938, piloteaza un avion Lockheed 14 modificat si, impreuna cu un echipaj de patru persoane, face ocolul lumii. A redus la jumatate recordul de timp pe ruta New York – Paris, detinand de Charles Lindbergh, iar aeroportul din Houston a fost redenumit in cinstea sa.

Cel de-al doilea Razboi Mondial se apropia insa repede si Hughes a luat decizia de a se concentra pe constructia de avioane de lupta. Dupa anii ’50, s-a implicat in productia satelitilor de spionaj.

Influenta, servicii secrete si comploturi

In anii ’50, in SUA existau trei forte cu adevarat puternice: imperiul Hughes, mafia si noua Agentie Centrala de Informatii (CIA). Pana la sfarsitul deceniului, Hughes si seful administratiei sale, Robert Maheu, orchestrasera cateva dintre cele mai murdare actiuni ale CIA: comploturi menite sa il asasineze pe liderul cubanez Fidel Castro cu ajutorul unor lideri din lumea interlopa. Printre multe scandaluri se numara si cel legat de Zapata Off-Shore, o companie petroliera detinuta de viitorul director CIA si presedinte SUA, George Bush, care detinea cateva zone de prospectiune in apropierea coastei cubaneze si care a fost inchiriata lui Howard Hughes, insulele fiind folosite in 1959 ca baze pentru lansarea operatiunilor CIA impotriva Cubei.

Citeste si:

In 1953, Hughes a fondat Hughes Medical Institute. Donand institutului tot pachetul de actiuni al Hughes Aircraft Company, Hughes face in asa fel incat compania producatoare de armament devine scutita de taxe. In urma unei investigatii a Senatului, Hughes este pe cale sa piarda acest drept dar folosindu-se de influenta sa si de oameni cheie care fac lobby pentru el, obtine o derogare in acest sens.

Se pare ca Hughes a fost implicat inclusiv in scandalul Watergate, care a condus la caderea lui Nixon, asa cum presa de la momentul respectiv vorbeste despre implicarea sa in asasinarea fratilor Kennedy. De altfel, ca procuror general, Robert Kennedy a fost printre cei care au investigat in secret raporturile dintre Hughes si Nixon.

Hughes devine insa un pustnic si incepe sa se distanteze de lumea afacerilor. Nici macar Nixon nu mai poate sa il contacteze direct. Puterea lui Maheu era de asemenea in declin intrucat comploturile CIA ajunsesera in presa iar guvernantii trebuiau deci sa se distanteze de orice legatura cu acestia. In 1972, Hughes si-a redenumit compania din Hughes Tool Company in Summa Corporation si si-a vandut actiunile, incheindu-si astfel orice rol in afacere. Sanatatea sa s-a deteriorat si a inceput sa calatoreasca, mutandu-se in mai multe locatii ca Panama, Canada, Londra sau Acapulco. In 1974, o spargere la sediul central al companiei din Los Angeles soldata cu furtul mai multor documente secrete a creat panica in cadrul serviciilor secrete din SUA.

Excentric si ipohondru

Excenticitatea lui Hughes a crescut odata cu averea sa. Dupa ce a suferit cateva caderi nervoase in anii ’50, Hughes a inceput sa isi conduca business-urile prin intermediari, in special mormoni – singurii pe care ii considera suficienti de curati pentru a le permite prezenta.

Sociofob, temandu-se de cei din jurul sau, Hughes a ajuns sa isi cumpere propriul hotel pentru a putea ramane izolat. Cea mai mare parte a timpului si-o petrecea privind filme vechi transmise de un post TV local. Cand postul respectiv si-a schimbat politica si a inceput sa difuzeze programe alternative, Hughes l-a cumparat pentru a-si impune propriile reguli.

Cei din anturajul sau erau fortati sa poarte manusi si masti albe de bumbac si trebuiau sa efectueze proceduri bizare de curatare de fiecare data cand intrau sau ieseau din camera sa. In cele din urma, Hughes a ajuns sa renunte chiar si la haine. Tinea luminile stinse iar consumul de hrana era foarte redus datorita temerii sale ca va fi otravit. Pentru a nu mai simti durerea ultimilor ani de viata, Hughes a inceput sa consume droguri.

A murit pe 5 aprilie 1976, in drum spre un spital din Houston. Infatisarea sa modificata substantial si faptul ca fusese vazut de foarte putine persoane in ultimii ani de viata a determinat Treasury Department sa ceara identificarea sa pe baza amprentelor. Mostenirea lasata de Hughes a fost estimata la 2 miliarde USD si nu mai putin de patru sute potentiali mostenitori s-au luptat pentru a obtine o cota din ea. In final, averea a fost impartita intre douazeci si doi de verisori, Hughes Aircraft (aflat in posesia Hughes Medical Institute) fiind revanduta catre General Motors in 1985 pentru 5 miliarde USD. Patru hoteluri si sase cazinouri din Las Vegas si Reno au ramas in proprietatea Summa Corporation.