Whitman a ajuns in varful clasamentului Fortune in principal datorita cresterii semnificative inregistrate de eBay in ultima perioada, coroborata cu performanta constanta in management. Profitul eBay din trimestrul al III-lea al anului 2004 a depasit dublul asteptarilor analistilor de pe Wall Street, iar compania a achizitionat Baazee.com, cel mai mare magazin virtual din India.

“Ceea ce este cu adevarat interesant in legatura cu eBay este este ca noi furnizam platforma, dar utilizatorii sunt cei care construiesc compania. Ei aduc produsul pe site, il comercializeaza si il distribuie odata ce acesta a fost vandut.”

Pana la atingerea succesului online, cariera lui Margaret C. Withman a evoluat “offline”. S-a nascut in Long Island in 1957si a absolvit Princeton-ul in 1977. Era unul dintre acei studenti care primea zi de zi "The Wall Street Journal" in camera sa din camin, obtinand apoi diploma de MBA la Harvard in 1979. Si-a inceput cariera in domeniul managementului in cadrul binecunoscutei companii Procter&Gamble, o adevarata scoala de branding si un teribil incubator pentru viitorii manageri de succes din lumea Internetului (inclusiv Steven Case, co-fondatorul America Online, lucrase pentru P&G). Withman a lucrat apoi timp de 8 ani pentru firma de consultanta in management Bain & Co. In perioada 1989 – 1992, a fost director in cadrul Walt Disney si a deschis primele magazine ale companiei in Japonia, invatand treptat ce inseamna sa faci afaceri in medii radical diferite. S-a mutat apoi la o renumita companie de incaltaminte din SUA – Stride Rite – unde a reusit, printre altele, sa revitalizeze cateva dintre brandurile acesteia.

Withman a cunoscut pentru prima oara succesul in 1995 cand s-a alaturat companiei Florists' Transworld Delivery (FTD), mai intai ca Presedinte si apoi ca CEO. A schimbat radical compania, transformand o cooperativa nerentabila detinuta de comerciantii de flori intr-o puternica companie privata si repunand in valoare brandul FTD. Dar luptele interne din cadrul FTD s-au dovedit a fi frustrante, determinand-o pe Meg sa demisioneza pentru a conduce divizia de articole scolare a Hasbro.

Dovedind un stil calm dar eficient, Meg a fost abordata un an mai tarziu de un headhunter pentru un job in managementul eBay. Inital a refuzat deoarece familia sa era deja stabilita in Boston, dar a fost in cele din urma convinsa sa plece spre San Jose - impreuna cu sotul sau neurochirurg si cei doi fii - alaturandu-se echipei eBay in 1998.

“La vremea aceea se nasteau o sumedenie de concepte noi care insa, in mare, iti ofereau posibilitatea sa realizezi cu ajutorul Internetului cam acelasi lucru pe care il puteai face si intr-un mediu normal” spunea Withman. eBay “era un concept cu totul nou care permitea oamenilor un schimb comercial prin Internet 24 de ore pe zi, 7 zile pe saptamana”.

Meg a primit botezul focului din prima sa zi. Site-ul eBay nu a fost functional timp de 8 ore – o tema repetitiva care a marcat-o timp de mai mult de un an, fiabilitatea site-ului devenind principala sa preocupare. A inceput sa invete detaliile software si hardware legate de utilizarea si managementul bazelor de date si i-a oferit fostului Chief Information Officer de la Gateway, Maynard Webb, un birou invecinat cu al ei, acesta avand obligatia de a o anunta imediat chiar si pentru cea mai mic problema care apare.

“Am trezit-o la orele 3 dimineata de mai multe ori decat as vrea sa imi imaginez”, isi aminteste Webb, actualul director pentru tehnologie al eBay. “Vorbeam cu sotul ei la per-tu, numai la telefon, si asta cu un an inainte sa il cunosc personal”.

Citeste si:

Cand eBay a intampinat probleme cu Sun Microsystems in legatura cu pierderea informatiilor dintr-o baza de date, Withman a asistat personal la toate intalnirile cu caracter tehnic dintre cele doua companii si l-a sunat in mai multe randuri personal pe Scott McNealy, CEO-ul Sun, pentru a-i cere ajutorul.

La momentul de fata, eBay este nefunctional in medie 4 secunde pe luna, o cifra respectabila avand in vedere ca zilnic se fac 260 de milioane de afisari (fata de 65 milioane in 1998) si se transfera 1.3 Gb in fiecare secunda (fata de 180 Mb in 1998).

“Nu exista nici un substitut pentru lupta” spune Withman. “Calitatea si experienta echipei de management sunt cele mai importante. Totul depinde de oamenii pe care ii angajezi si de capacitatea lor de a lua decizii intr-un mediu care se schimba atat de repede.”

Intr-un semn de respect care poate parea ciudat majoritatii directorilor din Silicon Valley, Withman scrie mesaje prin care isi cere scuze pe grupurile de chat – o trasatura care a facut-o placuta multora. Atentia pe care ea o acorda “comunitatii” eBay are o importanta foarte mare. Promovand un model de vanzare direct, eBay este poate cea mai mare companie de Internet a carei afacere nu ar putea exista offline, asa ca nici nu poate fi condusa ca o alta companie.

Withman spune ca este fericita in cadrul eBay si nu ar vrea sa demisioneze, cel putin nu in perioada imediat apropiata. “Vreau ca ceea ce las in urma mea sa fie o platforma globala de comert online care ofera sansa tuturor categoriilor de utilizatori de a avea succes facand ceea ce le place.”

In fiecare luna, Meg are propriul sau ritual unic. Ea permite unui numar de 10 - 20 de clienti eBay sa faca un tur in cadrul companiei. Selecteaza oamenii care au petrecut intre 5 si 10 ore pe zi pe eBay si ii cheama sa vina sa arunce o privire, din interior, asupra companiei pe care ei insisi au dezvoltat-o. Meg constientizeaza faptul ca ceea ce da viata eBay-ului sunt atat magazinele virtuale cat si clientii finali si de aceea face intotdeauna un efort pentru a-i trata cu respect. In timp ce multe alte companii vand altora liste cu adrese de mail, eBay nu a facut si nu va face niciodata acest lucru.

Declarand ca si-a dori sa se implice mai mult in viata facultatii absolvite – Princeton – si eventual sa mai incerce alte roluri in afara celui zilnic de management, Meg a devenit Membru al Consiliului de Incredere al universitatii si, in februarie 2002, a donat suma de 30 de milioane $ pentru constructia unei noi cladiri la universitatea Princeton. Noul colegiu, numit Colegiul Withman, va ajuta Princeton-ul sa aiba un numar mai mare de stundenti si sa furnizeze acestora o educatie mai variata precum si mai multe oportunitati sociale.

“Acum afacerea e mult mai usor de condus decat era la inceput, dar o pozitie de CEO in orice companie inseamna multa munca”, spune Withman. “Acesta va fi, cu siguranta, ultimul meu job intr-o corporatie.”