Articol publicat in YourMoney, suplimentul saptamanal de business lifestyle editat de Wall-Street.

Despre averea excentricului britanic, estimata de Forbes la 3,9 miliarde de dolari, specialistii spun ca a fost cladita din insinct, principalele coordonate care l-au ghidat pe Branson pe scara succesului fiind creativitatea si ludicul. Dar Branson nu a castigat doar foarte multi bani, ci si admiratia celor care l-au cunoscut intr-un moment sau altul al vietii sale, fie ei parteneri sau rivali.

Povestea lui Branson este una deosebit de interesanta, daca tinem cont ca "rebelul" care a renuntat la 16 ani la scoala si-a cumparat la 25 propria lui insula.

Companiile inglobate de gigantul Virgin au cele mai diverse domenii de activitate: productie muzicala, transporturi aeriene si feroviare, telecomunicatii, bauturi racoritoare, turism, cosmetice, servicii financiare, publicitate, Internet etc.

"Sunt unul dintre foarte putinii antreprenori care au reusit sa ajunga la 50 de ani fara sa dea niciodata faliment", se autocaracterizeaza Branson. Evident, nu toate ideile sale de afaceri, precum Virgin Cola sau Virgin Brides, s-au bucurat de acelasi succes, insa asta conteaza mai putin daca privim rezultatul final: un grup a carui valoare depaseste lejer 10 miliarde de dolari.

Losing my virginity: How I’ve survived, had fun and made a fortune doing business my way

Primul contact al miliardarului britanic cu mediul de business a avut loc la numai 16 ani, cand dislexicul Branson a decis sa renunte la scoala si sa ia viata in piept. Ideea cu care s-a lansat in afaceri: o revista pentru studenti, intitulata extrem de sugestiv... Student. Interesant este insa modul in care Branson a reusit sa stranga fondurile necesare (8.000 de dolari) pentru scoaterea pe piata a primei editii: vanzarea in avans a spatiului publicitar din interiorul revistei.

"Nu mi-am dorit decat sa dau curs unei pasiuni mai vechi, aceea de a edita o revista", declara Branson. "Dar in scurt timp m-am trezit ca nu ma ocupam doar de continutul editorial, ci si de marketing si distributie. Devenisem om de afaceri."

La sfarsitul anilor '60, proaspatul intreprinzator a sesizat interesul crescut al tinerilor pentru muzica pop, si astfel i-a venit ideea de a vinde discuri prin posta. Aceasta a doua tentativa de business a beneficiat de o excelenta expunere in propria sa revista. "Am facut atunci mai multi bani decat vazusem vreodata", isi aminteste Branson.

Tot in acea perioada s-a nascut si numele companiei, Virgin, extrem de sugestiv pentru virginitatea lui Branson in afaceri, dupa cum el insusi a declarat.

In 1972 a fost infiintata casa de discuri Virgin Records, care intr-o perioada destul de scurta a devenit un business de succes, martuie stand in acest sens si pretul de aproximativ 1 miliard de dolari pe care l-a platit Thorn EMI 20 de ani mai tarziu. Se pare ca la incheierea tranzactiei Branson ar fi varsat cateva lacrimi pentru renuntarea la afacerea sa de suflet.

Portofoliul Virgin s-a extins in 1984 cu Virgin Atlantic, o compania aeriana axata pe confortul calatorilor. In 1993 se naste Virgin Radio (business care va fi si el instrainat 8 ani mai tarziu pentru 85 mil. lire sterline), iar anul urmator Branson dezvolta si doua branduri de bauturi, Virgin Cola si Virgin Vodka. Intre 1999 si 2002, apar Virgin Mobile, Virgin Cars, Virgin Wines, Virgin Travelstore, Virgin Money.

Citeste si:

Combustibil ecologic, studio de animatie, cluburi de fitness, banca de celule stem, cosmetice si lista poate continua. Printre cele mai recente oportunitati descoperite de Branson se numara turismul...in spatiu (Virgin Galactic), miliardarul sperand ca pana cel tarziu in 2009 sa poata oferi publicului larg primele zboruri in spatiu, pentru "numai" 200.000 de dolari de persoana. "Excursiile private in spatiu deschid o noua era. (...)Este o afacere care nu cunoaste limite."

Pentru serviciile aduse antreprenoriatului, regina Marii Britanii l-a numit, in 1999, Sir Richard Branson. Meritele i-au fost recunoscute si de revista Time, care l-a inclus in topul celor mai influente 100 de persoane din lume 2007, categoria "Constructori si Titani".

Insule private de milioane de dolari

Spre deosebire de unii dintre colegii sai miliardari, excentricul Branson iubeste sa fie in centrul atentiei (publicitatea fiind, de altfel, si cea mai buna strategie de brand), sa traiasca viata la maximum, sa se rasfete cu masini de lux, petreceri extravagante, hoteluri scumpe si chiar insule private.

In anii '70 Branson si-a achizitionat Necker Island, o insula tropicala nelocuita la acea vreme, pe care si-a dorit sa construiasca o casa de vacanta pentru el si familia sa, dar care se numara astazi printre cele mai apreciate destinatii de vacanta in randul celor cu dare de mana: celebritati hoolywoodiene, vedete rock, oameni de afaceri sau chiar membrii familiilor regale.

Situata la extremitatea nord-estica a arhipelagului Insulelor Virgine, Necker Island este un pamant stancos de 30 de hectare, inconjurat de apa cristalina a marii Caraibelor.

"Am vrut sa construiesc o casa de vacanta pentru familie si prieteni" explica proprietarul insulei. "Dupa ce constructia a fost finalizata, ne-am dat seama ca nu putem petrece decat 2-3 saptamani pe an si atunci ne-am hotarat sa o inchiriem", a completat acesta.

Arhitectura casei principale este puternic impregnata cu influente balineze cele 10 camere duble emanand, fiecare in parte, frumusete si eleganta prin materialele folosite, picturile Haitiene care atarna de pereti, scoicile si buchetele de corali care dau viata intregului decor. Cea mai mare dintre camere, in care se cazeaza de ficare data Richard Branson, are, desigur, propria terasa si jacuzzi.

Bali Leha Spa (Leha Leha in Bali este expresia pacii, a relaxarii si a visarii), construit pe culmea unei stanci, deasupra oceanului, si-a deschis portile in decembrie 2003, devenind un "must" printre vedete.

Tariful de inchiriere incepe de la 42.500 dolari pe zi pentru toata insula (sederea minima 5 nopti), insa existe si anumite perioade cand pot fi inchiriate camerele si separat, de la 21.500 dolari pe saptamana pentru 2 persoane.

In mai 2003, miliardarul a devenit si co-proprietarul insulei tropicale australiene, Makepeace Island (in valoare de 5 millioane de dolari), destinata staff-ului Virgin din intreaga lume. Cea de-a treia si cea mai recenta achizitie in materie de insule din palmaresul miliardarului britanic, Moskito Island, a fost cumparata la inceputul acestui an pentru 10 milioane de dolari, si se afla la doar 2,5 kilometri de Necker Island.

Daca imperiul cladit de Branson ar trebui caracterizat in numai doua cuvinte, acelea ar fi "pasiune si aventura". "Succesul nu vine daca te gandesti doar cum sa faci cat mai multi bani. Fa ceva cu pasiune si banii vor veni in mod natural" este sfatul miliardarului pentru toti novicii in materie de afaceri.