Franco spune ca in timpul celor cinci ani de cand se afla la Moscova, situatia din Rusia "a stat pe loc, daca nu cumva a regresat", iar multe reforme initiate in anii '90 au fost anulate. "Mandatul meu aici a coincis cu al doilea mandat al presedintelui Putin", explica Franco, in varsta de 62 de ani. "Poate ca ma insel sau nu, dar am impresia ca in aceasta perioada, multe dintre reformele erei Eltin au fost anulate".

El si-a exprimat insa optimismul ca pe termen lung, o noua generatie de rusi va evita revenirea tarii la autoritarismul de tip sovietic si va reafirma drepturile cetatenesti, esentiale pentru modernizarea tarii si dezvoltarea ei economica.

Intrebat daca i se pare imposibil ca Rusia sa iasa din criza economica fara o reforma politica, Franco a replicat: "Raspunsul cel mai simplu la aceasta intrebare ar fi 'da'... Rusia are in continuare multe dintre caracteristicile unei economii din lumea a treia, care exporta materii prime si importa produse finite. (...) Nu sunt sigur ca este nevoie de o democratie adevarata pentru a exporta petrol, gaz si nichel, dar este nevoie de democratie pentru a construi o economie de secolul al XXI-lea bazata pe cunoastere. Acest lucru este imposibil in lipsa unui stat de drept adevarat".

Uniunea Europeana este cel mai mare partener comercial si investitor in Rusia, dar inflorirea relatiilor economice nu a fost egalata de cea a relatiilor politice. Rusia este criticata pentru ca foloseste gazul ca arma diplomatica, isi intimideaza tarile vecine si incalca drepturile omului.
Sperantele ca venirea la putere a lui Dmitri Medvedev, anul trecut, va deschide o noua era de cooperare in relatiile UE-Rusia s-au evaporat rapid, dupa ce trupele ruse au invadat Georgia vecina si au taiat gazul unei parti din Europa in plina iarna, din cauza unui conflict cu Ucraina, tara de tranzit.

Intrebat ce anume trebuie sa se schimbe in Rusia, Franco a spus ca ar fi o aroganta din partea lui sa furnizeze retete, dar a adaugat: "Problema Rusiei isi are originea in societatea civila insuficient dezvoltata si implicata si in lipsa de libertate de expresie a presei".
"Cred - indiferent despre ce tara vorbim - ca nu poate exista stat de drept in lipsa elementelor de baza ale democratiei, care inseamna alegeri libere si o societate civila activa, sustinuta de o presa libera".

Franco, economist belgian care a lucrat la Comisia Europeana din 1978, a spus ca nu are rezerve sa faca aceste observatii - neobisnuit de directe pentru seful unei misiuni diplomatice la Moscova - pentru ca acestea nu sunt in contradictie cu "ceea ce spune presedintele Medvedev".

Seful statului si-a fixat consolidarea statului de drept, combaterea coruptiei si dezvoltarea unui sistem politic mai deschis drept prioritati ale mandatului, desi multi diplomati si analisti se plang ca rezultatele de pana acum sunt destul de mici.

Pe langa o agenda de reforme, o prioritate si mai urgenta a Kremlinului este sa combata recesiunea profunda din Rusia determinata de scaderea preturilor la energie si metale, principalele exporturi ruse, si diminuarea imprumuturilor straine care au sustinut un boom de noua ani.

Seful delegatiei Comisiei Europene la Moscova a spus ca actuala criza economica, care nu da semne de ameliorare, ameninta guvernele din toata lumea, insa in Rusia "actualul regim este, in mare masura, bazat pe un contract social" care presupune ca administratia garanteaza prosperitatea in schimbul unui rol important in economie si a unuia dominant in societate.

"Guvernul rus isi poate mentine credibilitatea si stabilitatea numai daca se poate asigura ca 'SC Rusia' functioneaza sau va functiona in curand", a spus el. "Eram destul de optimist ca Rusia va iesi foarte repede din criza, dar vazand ultimele statistici, tind sa ma indoiesc putin ca se va intampla asa de curand".

Ministrul adjunct al economiei Andrei Klepaci, primul oficial rus care a recunoscut ca tara este in recesiune, a spus saptamana aceasta ca Rusia s-ar putea confrunta cu un al doilea val de criza in 2010, declansat de insolventa companiilor si consecintele asupra bancilor.

In pofida previziunilor dificile pe termen scurt, Franco spune ca are incredere ca Rusia traverseaza un ciclu care ar putea readuce la putere un guvern mai liberal peste cinci-zece ani, cand o noua generatie se va impune.

"Nu cred cu adevarat ca revenirea unui regim autoritar de stil sovietic este posibila in Rusia. Pentru ca sunt convins ca elementele de libertate care au aparut in timpul lui Eltin nu au disparut. (...) Istoria evolueaza in cicluri, iar reformele revolutionare din perioada Eltin si-au pus amprenta pe societatea si economia rusa si se vor impune din nou", a conchis el.