"Salut #Pluto! Suntem la cea mai mica distanta. Felicitari tuturor! Urmariti povestea noastra si vizualizati noile imagini utilizand #PlutoFlyby", se arata pe contul de Twitter al NASA dedicat sondei sale spatiale. "Intalnirea" completeaza astfel misiunea de explorare a celor "noua planete clasice" din Sistemul Solar: odata cu survolarea lui Pluto, toate cele noua corpuri ceresti vor fi fost explorate cel putin o data de o sonda spatiala, relateaza Mediafax.

De la trecerea sondei Voyager 2 pe langa Neptun la sfarsitul anilor 1980, nicio planeta (clasica, pitica) nu a fost explorata de la o distanta atat de mica, asa cum o face in prezent sonda New Horizons. Sonda americana va capta cu acest prilej o cantitate foarte mare de date, care vor fi retransmise catre Terra in urmatoarele 15 luni.

Timpul este insa crucial, sonda avand la dispozitie doar 30 de minute pentru a efectua cele mai multe dintre sarcinile misiunii sale, inclusiv fotografierea lui Pluto si Charon, determinarea naturii gheturilor din compozitia acestora si scanarea atmosferei planetei pitice. Intrucat distanta care separa sonda americana de Terra este de 5 miliarde de kilometri, semnalul radio are nevoie de 4,6 ore pentru a ajunge pe planeta noastra.

Pana de curand, cele mai bune imagini cu Pluto au fost cele realizate de telescopul spatial Hubble. Insa acestea reprezentau o simpla succesiune de puncte, difuze, din care specialistii reuseau cu greu sa extraga date stiintifice valoroase. Incepand din luna mai, acest lucru s-a schimbat, deoarece New Horizons s-a apropiat tot mai mult de Pluto si a inceput sa trimita spre Terra o serie de fotografii care au rezolutii considerabil mai bune decat cele ale imaginilor transmise de Hubble.

Pluto are o culoare brun-rosiatica, generata de hidrocarburi

Imaginile trasmise in ultimele zile de sonda arata ca Pluto are o culoare naturala brun-rosiatica, generata de molecule de hidrocarburi care se formeaza in urma interactiunii metanului cu razele cosmice si cu particulele solare din atmosfera, dupa cum au explicat specialistii. De asemenea, recentele date obtinute de specialisti indica faptul ca Pluto are un diametru de 2.370 de kilometri, reprezentand 18,5% din cel al Pamantului, iar satelitul sau Charon are un diametru de 1.208 kilometri, 9,5% din cel al Terrei.

Sonda New Horizons, lansata de NASA in 2006 si care a calatorit 5,3 miliarde de kilometri prin spatiu, este destinata cercetarii planetei pitice Pluto, dar si corpurilor spatiale din Centura Kuiper, intr-o misiune fara precedent. Pluto se afla in Centura Kuiper, o regiune de mini-planete si alte corpuri inghetate care orbiteaza Soarele dincolo de Neptun si despre care se crede ca sunt ramasite ale procesului de formare a Sistemului Solar, in urma cu 4,6 miliarde de ani. Este ultima dintre regiunile neexplorate ale Sistemului Solar.

Citeste si:

De la descoperirea ei, in 1930, de astronomul american Clyde William Tombaugh, Pluto a ramas un mister pentru savanti, care se chinuie sa explice de ce o planeta atat de mica ar putea exista dincolo de lumile uriase ale planetelor Jupiter, Saturn, Uranus si Neptun. "Ne intrebam daca Pluto era un inadaptat", a spus cercetatorul coordonator al misiunii, Alan Stern, in decembrie, citat de agentia Reuters.

In 1992, astronomii au descoperit ca Pluto, situata la o distanta de Soare de 40 de ori mai mare decat cea dintre Terra si astru, nu era singura in departarile Sistemului Solar, iar din acest motiv Uniunea Astronomica Internationala (International Astronomical Union) a decis sa reevalueze definitia unei "planete". In 2006, cu New Horizons deja lansata, Pluto si-a pierdut titlul de a noua planeta a Sistemului Solar, fiind clasata in categoria "planetelor pitice", deoarece nu a "curatat" spatiul cosmic din vecinatatea orbitei sale.

De atunci, peste 1.000 de planete pitice au fost descoperite in Centura Kuiper. Centura Kuiper este o regiune a Sistemului Solar similara centurii de asteroizi, dar mult mai mare ca aceasta si cuprinzand mult mai multe corpuri spatiale, formate din diferite tipuri de gheata. Centura Kuiper a fost denumita dupa Gerard Peter Kuiper (1905 - 1973), un astronom olandezo-american care a prezis si demonstrat existenta acestei centuri de materie a Sistemului Solar.

In afara de New Horizons, astronomii conteaza in anii viitori si pe sistemul de imagistica in infrarosu de la bordul succesorului lui Hubble, telescopul spatial James Webb - deocamdata programat pentru lansare in 2018, potrivit site-ului NASA -, pentru a realiza o serie de cercetari si mai detaliate, precum compozitia chimica de la suprafata lui Pluto si a satelitilor sai, dar si de la suprafata numerosilor asteroizi care se afla in Centura Kuiper.

Sursa foto: Facebook / NASA Solar System Exploration